“现在玩无人机,不是费电,是费油。”

这是刚拿到精灵 4 时张鹏开玩笑说的,不过的确是这样,虽然我们玩的不是油动的无人机,但是每次飞行我们都需要开车去六环外。对于普通人来说其实航拍无人机的使用率真的是比汽车还低,常常是一年中仅有的几次旅行,就更别说在日常生活中的使用了。

而最近 Hover Camera(悬浮相机)的亮相,还有零度的 DOBBY 口袋无人机的发布让大众对无人机又有了新的认知。

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(左为 DOBBY ,右为 Hover Camera)

之前我们总说无人机的功能更多的像是一个“会飞的相机”,但当这款产品的体积突然变得比一本书还便于携带,而重量已经接近手机(DOBBY 重 199 克,iPhone6s Plus 重 192g),更重要的是它还拥有随意操控的稳定飞行、独有的视觉识别、智能跟拍等等个性化功能时,这不禁让更多人有了想去尝试的冲动。

一改之前产品庞大的体积,这样的小巧便携除了让这类产品登上了各大科技媒体头条,Hover Camera 还登上了像天天向上这样的娱乐节目,接受了 CCTV 财经频道这类大众更关心的媒体采访,这样的大受欢迎是在打造这款无人机之前不敢想的事情。

虽然这款产品看似不经意的出现在你的面前,引起了你的好奇,但其实光鲜的背后却没有这么简单。在科技行业很多看似“一夜之间突然发生”的事情,背后多是上游产业已经提前发生的改变和布局,并且悄无声息的一步步影响着行业的格局。

必然之中的巧合

事实上,这个“必然”来自于一个一直存在的矛盾。真正的消费级无人机本就应该做得很小、很智能、很安全,但受制于芯片的计算能力和电池效率,各个厂商不得不在传统的无人机中叠加多个电路板和芯片,甚至不断增加新的 FPGA 等高运算能力的处理器,以支持无人机飞控、云台、相机和图传甚至一些视觉跟随、避障等智能功能的巨大运算量。

这种设计方案在成本增加的同时,也使得无人机体积依然庞大,重量无法降低。从前,保留这些功能的前提下还想要把无人机的体积做小是一件非常困难的事。

但“巧合”的是,也许是看到了英特尔在手机之外的 IoT、无人机、AR 等领域的广泛布局,受制于智能手机发展的高通开始在着手布局物联网(IoT)发展,而他们认为无人机正是广泛的物联网领域中一个快速增长的行业,利用 Qualcomm 在 SoC 和集成技术的优势,他们开始将智能手机芯片推向无人机市场。

从 14 年底开始研发到 15 年 9 月,高通推出了专为无人机的全新参考设计平台(QRD)“Qualcomm Snapdragon Flight”,平台在骁龙 801 处理器基础上配有 2GB LPDDR3 内存和多重 CPU,GPU 和 DSP 内核,同时集成的 Hexagon DSP,可为飞行器提供实时控制。

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简单来说它可为轻型无人机提供 4K 视频/影像捕捉、通讯、以及导航等一系列功能上的支持,并且相对于传统多 MCU/DSP 方案,集成度大幅提升。

在保证了运算能力的前提下,更重要的是模块板的大小被优化到了 58x40mm 的大小,原来支持无人机精准飞行的飞控电路板(PCB)、集成主控芯片的电路板等等主要的 7 块电路板被打包在了一起,变成了集成度更好、体积更小的系统级芯片 SoC。

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智能手机芯片组的架构与性能与无人机高度一致,零度智控其实也很早就有了将智能手机芯片组应用在无人机的想法,他们自己也进行了一系列研发,推出了基于高通芯片的“SMART 智能无人机整体解决方案”,同时在高通 9 月发布“Flight 平台”之后,零度智控也对将要打造的产品有了清楚的定位,正式开始了 DOBBY 无人机的立项。

但其实就因为定义产品的功能和形态这件事,也让零度智控错失了一个自己营造的“风口”,零度智控的创始人杨建军也说,“如果在 15 年 3 月就把产品定义的更清楚,能够早半年把产品推出来,现在就会是一个完全不同的状态,DOBBY 很有可能会在自拍无人机市场上一骑绝尘。”

而另一边,零零无限这家公司两年前就开始了这种小型自拍无人机的尝试,试过像大疆有用过一样的 FPGA 方案,也试过一些基于 GPU 的计算架构,想要做“小”都非常不容易。而当在 15 年 3、4 月时得知高通正在打造这样一个集成化的 SoC 的时候,权衡了各种方案的优缺,便决定放弃原来的硬件架构,改用高通骁龙芯片的方案。

因为在零零无限 CEO 王孟秋看来“FPGA 架构不靠谱,因为成本高,开发周期长,而且 ISP(图像信号处理器)没那么成熟;基于 GPU 的方案也不靠谱,Tegra X1 和 K1 的能耗太高,散热器件等加起来,会让整个电路板变得很大,不可能做那么小;高通的芯片能把电路板做到足够小,处理器能力强,最重要的 ISP 能力已经在大部分手机上的得到验证,没有其他更好的方案了。”

就在今年,这两家“先行者”也在之后先后进行了公开亮相,也都纷纷准备越过“量产”这道坑,HoverCamera 预计会在 9 月量产,而 DOBBY 则会在近期众筹结束的 30 天内发货,大概会在 7 月底左右。

组合式的创新

除了高通这样的芯片巨头的支持,越来越多的中间商软件公司也参与了进来,像中科创达这样原来很多年都在做 Android 操作系统及平台技术的供应商也开始做无人机的解决方案,零零无限和零度智控都是他们的客户。与手机类似,他们同时与高通和无人机公司进行合作,帮助无人机创业公司在实现芯片底层系统上的对接和优化,还推出了基于“Snapdragon Flight”平台,给用户提供“核心板+操作系统+核心算法”一体化的 SOM(System on Module)方案。

简单来说中科创达给出的就是系统级别的底层方案的开发和优化,例如提供无人机和手机之间的图传方案,系统级的低功耗优化,通过底层算法优化相机的成像质量等等个性化的需求,甚至还帮助无人机公司的智能识别算法与高通芯片进行系统对接,这样便能够帮助无人机厂家降低研发周期,减少研发成本。

高通利用自己在 SoC 和集成技术的优势帮助无人机小型化,并且推出规范平台,同时又有这样的软件公司完善无人机的系统对接和底层技术方案,这样便让无人机的创业公司能够有更多的时间和精力能够专注于对产品的定位和投入更多的研发精力来研发自己的独有的智能算法,例如人脸识别、跟拍算法等等,甚至如果不满于现有的底层方案,针对某一特定需求,再开发一些自己独有的技术方案例如飞控、电子稳像等等。

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其实高通、中科创达这样的公司更像是制作出了一块块乐高积木,而像零零无限这样的创业公司则是依靠这些积木,不断的将自己脑海里的创意、对于产品定位的把控添加进来“组合创造”出一款全新的产品,在技术更新换代非常快的情况下这种组合式的创新也许是未来更多创业公司的值得借鉴的地方。

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独有的碳纤维保护罩、巧妙的折叠方式、抛飞、避障和人脸识别跟拍功能等等这都是我们在 HoverCamera 上能够看到的创新,而正是这些才组合成了这样一款更多主打在室内自拍的无人机的新品类产品。

同样零度智控的 DOBBY 身上也有很多有意思的小创新,手掌起飞/降落、手势识别、语音控制、一键翻转、隐藏的折叠设计等等都是很好的创意,而它更多的定位于室外环境的自拍使用,所以其实这两款产品并不“冲突”。

自拍故事之外的想象

美颜相机和美图手机的成功,卡西欧依靠“自拍神器”的逆转,甚至是 GoPro 和自拍杆的畅销,都让我们看到“自拍市场”的前景,毕竟“人性的第一原则就是渴望得到赞赏”,主打上帝视角的自拍也许就是小型无人机切入消费级市场的第一选择。

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而更重要的原因是小型无人机更安全且应用场景更广,针对的政策也更加开放,所以芯片厂商的加入让智能的小型无人机实现“门槛”越来越低,这也改变无人机的产业格局。除了这两家“先行者”,未来我们一定会看到越来越多的“创业者”进入这个产业。

之前还有人很激烈的在讨论,这样的自拍无人机究竟是不是一个“伪需求”,但这样看来重要的其实是小型化的无人机应用场景不会仅仅局限于自拍,它同样像无人机火热的伊始一样,未来的想象空间、应用场景都还很大。

无论是作为一款手机配件,或者出行必备的拍照工具,未来它也同样可以与其他硬件设备进行互联,与其他生态进行交互,发挥其平台的作用,让数据采集、传输变得更容易、更高效、成本更低。当然,收集图像和视频,也只是目前的其中一种数据形式。

除了这些“组合式创新”,未来供应链的比拼、产业链“跑”的是不是够快、价格和功能达到一个什么样的临界值才能真正引发市场,也许都会开始成为竞争的要素。而目前这两款产品虽然都还没有正式售卖,但在首次亮相和众筹后都获得了众多支持,初期应该会建立一个良好的市场氛围。

而目前仅仅是据极客公园了解到接下来准备推出小型无人机的公司就有 5、6 家,当然,这其中也有考虑到高通的芯片的价格,从而研发和适配其它技术方案的公司。之后这个市场也许同样又会像智能手机一样互争雄长,迎来一轮又一轮的“洗牌”吧。

未来真的“无门槛”?

物料成本会随芯片价格降低而降低,而对于开发成本来说,又有了中间的底层软件公司优化,利用各种相对成熟的方案已经能打造一个“没有特点的小型无人机”了,所以现在真的是“无门槛”了吗?零度智控认为门槛还是一定存在的:

“手机芯片的使用只是让大家把技术移植在芯片上,所以各家技术的积累和差异化,还是会体现出来,尤其是对于飞行器来说,需要考量的技术点还是比较全面,除了飞控之外,越来越多基于计算机视觉的技术,如智能跟随、三轴电子稳像 ( EIS )、避障、人脸识别等,这与手机的技术竞争还是有所区别的,无人机是一个平台,未来对于技术的持续扩展能力,是一个很重要的指标,而不仅限于 1、2 种单一技术。”

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而另一方面,一直牢牢占据全球多旋翼无人机 70% 左右市场份额的大疆好像并没有任何动作,但其实目前使用高通的芯片的无人机更多的会受制于芯片的影响,而在早前,大疆创始人汪滔在采访中说到:

“DJI 这几年建立了自己完整的技术系统积累,现在已经不满足做产业链条上的一个环节,而是要创造由自己主导的完整系统了。”

结合之前有人爆出高通、大唐和大疆三巨头有可能合作的消息,虽然并没有得到确认,但为我们提供了一条思路,也许大疆更有可能的会和芯片厂合作或合资开发自己的 SoC,再次打造自己主导的系统也不是不可能,打造自己的技术门槛。

所以其实“门槛”是逐渐依靠自己的技术实力来提升的,虽然初期的起跑线看似相同了,但不仅要有好的创意,背后的更大的战争同样是需要争分夺秒和不断的对产品和算法的打磨。

但不可否认的是,未来你的身边一定会有越来越多的小型无人机,不论是自拍、游戏,或是各种实际的商用。所以现在其实你已经有了芯片团队和系统方案团队的这么多人在背后给你做“支撑”,看到这,你的脑海里是不是已经有了一个非常好的应用场景,离你的无人机创业就差一个 CTO 了呢?

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