报道称,美国苹果公司正在针对未来的Mac笔记本电脑研发新型芯片,此举在于“接手”更多目前由英特尔芯片处理的功能。

消息人士称,这款芯片去年已开始研发,类似苹果最新款MacBook Pro中用于支持触控条Touch Bar功能的芯片。这一新型芯片在公司内部被称为T310,其将处理电脑低功耗模式下的部分功能。

据悉,这一芯片使用ARM架构技术开发,能与英特尔处理器协作运行。

据市场研究机构IDC的数据,苹果去年第四季度在全球电脑出货量中只占有7.5%的市场份额。不过,Mac产品线长期以来已成为电脑设计和零部件升级的标杆。Mac新增的功能往往能够引领技术潮流,吸引其他制造商竞相效仿。苹果和英特尔拒绝置评。

苹果针对Mac笔记本电脑自主设计芯片是该公司长期探索降低对英特尔处理器依赖所迈出的又一步。自2010年以来,苹果已在iPhone和iPad中使用自主A系列处理器。芯片业务已成为苹果最重要的长期投资项目之一。

苹果为Mac开发的首款基于ARM架构芯片,也就是T1,已应用到去年10月所推出的MacBook Pro最新产品之中。T1负责支持键盘上的Touch Bar功能以及与指纹阅读器有关的安全功能。

苹果工程师正计划将Mac的低功耗模式Power Nap交由下一代ARM芯片负责。据悉,在Power Nap模式下,即使显示屏关闭且不使用的情况下,Mac笔记本仍可接收邮件、进行软件更新以及同步日历。消息人士称,Power Nap目前使用英特尔芯片时只使用很少电量,但是转用ARM芯片会更省电。

当前,应用在Mac电脑中的T1独立于其他电脑零部件,专门负责处理Touch Bar功能。然而,苹果新开发的芯片则更进一步,可连接Mac系统的其它部分,包括存储和无线零部件,目的是承担更多处理任务。

消息人士称,考虑到Mac上已存在低功耗模式,苹果可能不会强调新芯片的性能提升,就像他们此前没有重点宣传T1芯片一样。

打造自主的芯片能让苹果对其软硬件功能整合进行更好的控制,同时也对其设备的零部件成本拥有更多话语权。不过,消息人士称,苹果近期尚没有在笔记本电脑和桌面电脑中完全放弃英特尔芯片的打算。

受此消息影响,英特尔周三股价下跌0.8%,报收于36.52美元。当天,苹果股价上涨6.1%,报收于128.75美元。

至于英特尔在芯片方面的设计和生产技术,其竞争对手和代工厂商无人可与之媲美。不过,如果台积电和三星电子等企业能进一步缩小与英特尔的技术差距,苹果可能拥有更多设计自主芯片的机会。由于产品低能耗等因素,基于ARM的芯片在智能手机和平板电脑市场中处于主导地位。

出于提升笔记本电脑效能等因素的考虑,苹果早在五年前就开始探索芯片“去英特尔化”。消息人士称,苹果最新研发的这款芯片可能会使用在今年晚些时候发布的MacBook Pro新品之中。此前有消息称,针对今年的市场,苹果正在研发更加快速的12英寸MacBook以及拥有多功能USB-C插口的iMac。

在自研芯片的道路上,苹果有过哪些努力?

芯片最重技术积累和人才,而苹果早年的两起收购可以说从根本上推动了自研芯片的进程。一家是P.A. Semi,另一家是Intrinsity。

2008年苹果收购了P.A. Semi,这是一家微处理器设计公司,以设计低功耗芯片闻名。传闻中苹果的收购出价为2.78亿美金。随后,到了2010年4月,苹果又花费了1.21亿美元收购了移动芯片制造商Intrinsity,目标同样指向低功耗超快处理器的开发。

此后的几年,就能慢慢看到苹果处理器的变化。于2010那年发布的iPhone 4,使用的A4处理器与ARM标准的S5PC110十分接近。而到了2012年,iPhone 5上所采用的A6处理器就已经是非ARM标准架构的处理器了。除了iPhone,iPad产品线也从自研芯片中直接受益。

有了自家的处理器,苹果在产品的推进上越发从容——新机型的软硬件设计都从底层芯片上开始优化,而旧版处理器则持续下放,与任何一个单一的Andorid机型相比都形成技术和销量规模上的领先。

在苹果组建处理器研发能力的过程中,有一个人不得不提,就是前Intel和IBM高管Johny Srouji;今天,他是苹果主管硬件技术的高级副总裁。

Johny在2008年加入苹果,并且主导了A4处理器的研发;现在他负责的团队几乎参与了从工业设计到软件研发中的每一个环节。从苹果今天的管理层架构也可以看到,芯片研发已经于工业设计、软件工程一样作为苹果最高级别的战略,甚至是推动苹果移动设备的中枢。

同样,从2010年开始,苹果的A系列处理器就开始集成PowerVR的GPU。

PowerVR的背后,Imagination是一家英国公司,负责设计和经营SoC的IP。巧合的是,全球最大的经营SoC IP的公司ARM也是一家英国公司,Imagination在业内有“ARM第二”的美称。

就技术而言,Imagination目前是是移动平台GPU授权的绝对老大,紧随其后的是高通自用的Adreno GPU,以及这两年增长迅速的ARM Mail GPU。此外,Imagination的触角很广,不限于ARM阵营,Intel的Atom处理器使用的也是PowerVR系列GPU核心。Imagination已有的授权业务伙伴除了苹果,还有Intel、MTK、LG、Qualcomm、Sony、三星、海思等等。

在2015年以前,Intel和苹果曾经还同时是Imagination的股东,但在去年Intel宣布将出售所持有的4.9%的股份;而苹果则通过几轮增持,掌握了Imagination将近10%的股份。到今年3月份,有媒体报道,两家的高层在进行与业务收购有关的会谈。此后苹果方面承认了两家公司的收购接触,但并没有评论这方面的进展。

是什么让苹果在自研芯片的道路上越跑越远?

无论是自研GPU还是基带芯片,苹果都在尝试让自己的核心供应链更可控。如果收购Imagination,可以加强苹果在GPU上的领先,此外也可以加速GPU与CPU的整合。

而关于基带芯片上,此前苹果曾传出将分配3成的基带芯片供应给Intel,如此减少对高通的依赖。

无论是自研还是收购,GPU和基带芯片都不会来得很快,但几乎一定会发生。

(来源:腾讯科技)

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