2017年3月9日,阿里巴巴集团在杭州召开首届技术大会,动员全球两万多名科学家和工程师投身“新技术战略”。会议透露,阿里巴巴正在启动一项代号“NASA”的计划,面向未来20年组建强大的独立研发部门,建立新的机制体制,为服务20亿人的新经济体储备核心科技。

阿里巴巴集团董事局主席马云表示,阿里巴巴未来20年的愿景是构建世界第五大经济体,服务全球20亿消费者,创造1亿就业机会,帮助1000万家企业盈利。就像美国航空航天局NASA驱动人类科技和生活的极大进步,新经济体必须建在新的技术基础设施之上,建立在新的技术思考之上。

马云进一步阐释:“一个服务20亿人的经济体,需要强大的技术实力。我们将建立阿里巴巴的’NASA’,以担当未来的责任。面向机器学习、芯片、IoT、操作系统、生物识别这些核心技术,我们将组建崭新的团队,建立新的机制和方法,全力以赴。以前我们的技术是跟着业务走,是兵工厂模式,但手榴弹造得再好,也造不出导弹来。我们必须思考建立导弹的机制,成立新技术研发体系,聚焦到几个核心领域的研究。这些研究的目标是为了解决10年20年后的困难。”

同样在这次大会上,阿里巴巴集团首席技术官张建锋说了这么一句话:“过去18年来,阿里巴巴的商业做得太成功,掩盖了技术的光芒。”这句话用来形容阿里AI的发展,也同样适用。iDST(数据科学与技术研究院)是阿里的AI技术输出地,聚集了很多人工智能专家,然而这些专家和技术往往都是以商业应用为主线,力量比较分散。

而这次重磅推出的“NASA”计划明确指出:面向未来20年组建强大的独立研发部门,建立新的机制体制......阿里要面向机器学习、生物识别等技术建立全新的团队。这里透露出,阿里意识到,其已有的AI研发的“机制体制”是存在一些不足之处的。

“NASA”计划到底会为我们带来什么?

尽管阿里巴巴启动“NASA”计划的初衷和愿景已经清晰,但更多的人关心的是,“NASA”计划到底会为我们带来什么?或者说会对我们个人乃至整个互联网行业到底会产生哪些影响?总体来说有三个方面:

• 首先,阿里巴巴“NASA”计划的启动,意味着更多“黑科技”和新技术的快速应用,这必将会进一步改变我们的生活。

目前来看,人工智能、云计算、物联网等领域是新的技术方向。而在这些领域,阿里巴巴都早有布局和重要进展。在人工智能领域,阿里巴巴推出了首个广泛应用于社会的人工智能服务et,能够个性化的智能匹配商品的电商大脑、服务用户购物的智能私人助理阿里小蜜等等;在云计算领域,阿里云自主研发的服务全球的超大规模通用计算操作系统飞天系统,这让其服务了全球超过70万的企业客户;而在物联网领域,阿里推出的YunOS已经成为国内第三大操作系统,在智能手机、电视、汽车、IOT物联网领域已得以广泛的使用。

不过,马云并不满足,因此在技术大会上同时指出:““面向机器学习、芯片、IoT、操作系统、生物识别这些核心技术,我们将组建崭新的团队,建立新的机制和方法,全力以赴。”这意味着,阿里巴巴手中所掌握的 “黑科技”离全面进入我们的生活已经不远,而这必然对我们的生活产生深远的影响。

• 其次,“NASA”的成立是美俄两国军备竞赛的结果,而阿里巴巴启动“NASA”计划,很可能引发中国互联网巨头之间在新技术领域的“军备竞赛”,继而再次激发国内互联网行业的创新活力。

众所周知,国内互联网巨头之间的“你追我赶”早就是竞争常态,不过此前各方都聚焦在移动互联网船票或者流量入口上,却鲜有互联网巨头将新技术作为竞争“武器”。这主要是由于基于国内规模庞大的互联网人口而产生的红利优势,但是随着人口红利正在消失,很多人开始担心互联网行业因此会在未来缺乏发展动力或遭遇瓶颈。

事实上,正所谓“春江水暖鸭先知”,作为已经成立18年的阿里巴巴,其可能更加能够第一时间感受到互联网行业发展与变化趋势。所以,此次阿里巴巴推出“NASA”计划,成立新技术研发体系,聚焦核心领域的研究,就是希望能够通过加强在技术领域的创新和应用,为此后10年、20年提前做核心技术储备。事实上,阿里早就有所警觉,比如在超大规模计算操作系统、移动操作系统、金融级分布式数据库、机器学习平台等支撑互联网行业发展的核心基础技术领域,阿里巴巴已持续投入近10年。

显而易见,阿里此举这必然也会刺激其他互联网巨头将更多资金和精力投入到新技术的研发和应用上,继而引发国内互联网行业又一波创新浪潮,也将促使中国互联网行业已经从模式创新正式进入到技术创新驱动发展的新阶段。

• 最后,阿里启动“NASA”计划,还意味着中国科技公司已成为引领全球科技创新的主导力量。

事实上,中国互联网行业的发展虽然比欧美起步晚,但是发展速度却更快,在互联网在国内飞速发展的二十年以来,尽管依靠巨大的人口红利优势,取得了无与伦比的成绩,造就了阿里巴巴等一众优秀的互联网公司。以阿里为例,虽然其市值目前已经超过2500亿美元已是全球前五的互联网公司。但很多人都只看到阿里在商业方面的成功,但却很少有人注意到国内互联网巨头在技术领域投入其实也很大,并且同样在技术领域也取得了成就。

除了前面提到的人工智能、云计算以及物联网领域有重大的技术创新之外,阿里在VR技术、生物识别、操作系统、区块链等技术领域都有突破,比如在刷脸支付方面,其人脸识别准确率已经达到了99.6%,甚至还入围了《MIT科技评论》2017年全球十大突破性技术榜单。正如阿里巴巴集团首席技术官张建锋所言:“过去18年来,阿里巴巴的商业做得太成功,掩盖了技术的光芒。其实,阿里巴巴是一家技术驱动、技术和商业完美结合的公司。”

而这次阿里启动“NASA”计划,这意味着阿里将在技术领域投入更多精力,向更高精尖的技术领域进军,而这意味着中国互联网公司已经不再是技术的跟随者,而也是全球互联网技术发展的引领者和创新者。

可预见的是,AI人才的争夺将愈演愈烈

以云计算为例,其AI技术之初就是统一规划在“云服务”内来做推广。如今其云计算业务在国内市场上已经几乎占据了半壁江山,但是国内首家对外发布FPGA云服务器的云计算公司,并非是阿里,而是腾讯。虽然阿里随后立即也推出了自己的GPU实例和FPGA解决方案,但毕竟是慢了一步,这多少有点出人意料。

阿里的AI人才和研发机制,确实不太适用了。AI本身是新兴的高门槛技术,一方面市场上整体的人才积累不足。另一方面,国内公司的争夺战愈演愈烈,且不说百度三大AI实验室每年动辄100亿的研发投入,被资本青睐的AI大牛领衔的创业公司也十分具有吸引力。再加上如今“人工智能”这一词汇首次出现在政府工作报告里,“人工智能”成为国家鼓励项,我们可以预见越来越多的传统行业也会进入这场AI人才的争夺激战里。

但是阿里毕竟是中国的互联网巨头,在AI方面发力较早,已经积累了雄厚的人才库,包括:

周靖人

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2015年6月加入阿里,之前在微软工作11年,成为微软的合伙人。现任阿里巴巴集团副总裁、阿里巴巴 iDST主管。

据公开资料显示,周靖人早年毕业于中国科学技术大学,后获得哥伦比亚大学计算机博士学位。周靖人在云计算大数据、大规模分布式系统和数据库等领域是知名国际级权威学者,曾多次在顶尖国际期刊和会议上 (VLDB,SIGMOD,ODSI,等) 发表论文,并长期担任知名学术期刊和会议程序委员会委员或主席。

就职于微软期间, 周靖人研发了支撑着微软必应搜索,Office 和 Windows 等公司产品的高能性大数据计算平台,该系统利用上万台规模的计算集群提供丰富多样计算能力,实时收集分析海量数据,是整个公司后台数据服务的基石。

涂子沛

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本科毕业于华中科技大学计算机系。在武警部队和政府部门工作十年,后辞去公职赴美读书,获卡内基梅隆大学公共管理硕士、信息科学硕士学位。在美期间,先后担任软件公司的数据仓库程序员、数据部门经理、数据中心主任、亚太事务总监、首席研究员等职务。著名书籍《大数据》、《数据之巅》作者。

漆远

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现任蚂蚁金服副总裁、首席数据科学家。漆远是麻省理工大学博士兼博士后,美国普渡大学计算机系和统计系终身教授,开设了普渡大学第一门机器学习课程。曾赴剑桥大学、哥伦比亚大学、伦敦城市大学、杜克大学、SAMSI、布朗大学等名校和研究院做访问学者。漆远2014年回国担任阿里巴巴副总裁,2015年加入蚂蚁金服公司,创建并统领蚂蚁金服人工智能团队,成为蚂蚁金服公司的首席数据科学家。

金榕

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阿里巴巴大数据科学家,阿里巴巴iDST负责人之一。拥有美国卡内基梅隆大学博士学位,曾任美国密歇根州立大学终身教授,长期致力于统计机器学习研究。金榕教授曾担任NIPS、SIGIR等顶级国际会议领域主席,KDD、AAAI、IJCAI等顶级会议高级程序委员会委员,获得过美国国家科学基金会NSF Career Award。

闵万里

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芝加哥大学统计学博士。阿里云人工智能首席科学家。14岁被中科大少年班录取。19岁毕业后赴美攻读物理学硕士。2004年获得芝加哥大学统计学博士学位。2013年加入阿里巴巴,领导阿里云人工智能项目小Ai。

华先胜

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北京大学应用数学博士、IEEE Fellow、ACM2015年度杰出科学家、MIT TR全球35位35岁以下的杰出青年创新人物,曾担任ACM Multimedia等大会程序委员会主席,是视觉识别和搜索领域的国际级权威学者。于2016年7月加入阿里云人工智能研究机构iDST科学家团队,带领阿里云视觉计算团队的研发工作。

初敏

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初敏博士2009年加入阿里巴巴,目前在阿里巴巴iDST负责数据分析和自然语言服务的研发工作。在此之前,曾在阿里云和阿里妈妈负责机器翻译、阿里输入法、淘宝产品库、互联网用户画像、CNZZ数据银行等产品和项目的研发工作。

加入阿里之前,初敏博士在微软亚洲研究院做了近10年,创建并领导语音合成研究小组。初敏博士在相关领域发表了近百篇学术论文并申请20多项国内外专利。

……

以上只是阿里AI专业人才库的一部分,虽然已经将众多大牛级人物纳入麾下,但阿里显然还是觉得不够的。固然,像百度一样大手笔招人投入研发,肯定会助益一个公司的AI技术发展。但人们往往还要衡量其中的风险,毕竟“泡沫”这个词也随时在耳。如今阿里加大在AI领域的投入,佐证了其对于AI技术的信心,又一家中国巨头公司要在人工智能道路上加速前进了。

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