不同于国内一般创业公司,BAT等互联网巨头在技术储备和数据资源方面具备先天优势。百度最早完成了人工智能技术业务体系的整合与布局,阿里云的上道将阿里的计算能力推向主导地位,其应用层面尚存在想象空间,腾讯则稍显保守。

不过,在与阿里相关人士交流过程中能够感受到,阿里俨然没有再将自己禁锢在“BAT小圈子”里,格局与视野比肩谷歌、Facebook,誓言要做全球第五大经济体。

002NASA20170322 Gartner2016年新兴技术炒作周期

从近期业内动作来看,巨头们对于即将到来的人工智能危机感正在深化。月初,马云在阿里巴巴技术峰会上重磅推出名为“NASA”的布局计划;近几日,腾讯加大马力推动腾讯云的开放和宣传。虽非各家的核心业务,但人工智能技术在未来五年内所迸发的势能和潜力不容小觑!

声震四方的阿里“NASA”,事关未来“20年大计”,为此笔者特别采访了与之相关的阿里业务核心人士获取进一步信息,同时结合圈内人士的重要点评,以窥探阿里背后的人工智能加紧战略。

需要事先说明的是,阿里此“NASA”并非彼“NASA”。后者是大家熟知的美国太空总署的简称,是外太空、高尖精科技、英雄主义情怀等代名词。此“NASA”是阿里提出的一项长久技术战略,希望借同名“NASA”传达出一种普世价值的理想愿景。其具体全称阿里并未说明,但从公布的海报中可以看出,NASA中的第一个“A”即指代“阿里巴巴”。量子计算,下一个五年的技术与商业追逐热点,或许就是阿里“NASA背后的用意所在。

一、阿里“NASA”究竟计划了什么?

关于“NASA计划”,阿里给出的定义是,公司将建立自己的“新技术战略”,面向机器学习、芯片、IoT、操作系统、生物识别这些核心技术,组建崭新的团队,建立新的机制和方法,为未来20年、服务20亿人的新经济体储备核心科技,“全力以赴”。

在这次动员了集团2万名工程师、数百位科学家的技术大会中,马云着重点名了“人工智能(Artificial Intelligence)”和“机器智能(Machine intelligence)”,在某种程度上预示着计划的未来方向和侧重点。

“以前我们的技术跟着业务走,是’兵工厂模式’,但手榴弹造得再好,也造不出导弹来。阿里巴巴必须思考导弹的机制,成立新技术研发体系,聚焦核心领域的研究”,这段马云对于阿里短板和革新技术危机的分析,与两会期间老对手马化腾的焦虑同样显得意味深长。

关于“NASA”的愿景,“未来20年将阿里巴巴打造成全球第五大经济体,服务全球20亿消费者,创造1亿就业机会,帮助1000万家企业盈利”。目标宏伟,不过当记者问及阿里内部人员“NASA”的具体部署与人力、资源等投入计划时,对方均以“项目还处于起步阶段”回应。

二、以往模式:业务驱动 阿里云孵化

谈及阿里的“人工智能”,大部分人的印象比较抽象和模糊。但落实到阿里的“云服务”就具体很多了。2016年以前,阿里在战略部署上将重点放在了“云”上,实际上关于人工智能在技术和业务层面也统一规划到“云服务”名下进行推广。

根据可查证的信息来看,阿里云业务整体包括:“飞天”底层系统架构、YunOS个人操作系统、内部金融应用部门、生物识别(机器视觉)应用部门、iDST 研究部门等。

iDST 部门,作为阿里云在人工智能领域的重要作战室,全称为Institute of Data Science&Technologies,围绕大数据领域进行前瞻性研究。现团队约上百人,其中博士学历占比70%以上,前微软前合伙人周靖人任首席科学家。此外,阿里云iDST(数据科学与技术学院)研究员、IEEE Fellow华先胜(花名:方广),阿里云iDST业务总监初敏,阿里云资深数据挖掘专家闵万里(花名:山景)等属于阿里引进的重磅人才。

根据研究对象细分为语音、对话(NLP)、图像、视频等不同研究领域小组,其各小组学术带头负责人由垂直领域知名学者担任。

2016年以来,阿里加大人工智能领域的动作和布局档位。先后展示了技术在人脸识别、语音识别等领域的领先应用。不过,应用在支付宝的人脸识别技术与方案,在今年的3.15晚会被指出存在安全隐患。

2016年8月,阿里云推出了ET机器人,涵盖语音识别、图像识别、情感分析等技术,应用在智能交通、智能物流、智能医疗、智能停车等9项城市服务中。据业内人士分析,阿里在智能医疗领域的整合最为完善,以投资收购和战略合作的方式为主,“围绕医院、医保、医药做了大量布局”。

此外,阿里的人工智能也应用到了电商大脑、蚂蚁智能客服等,其阿里客服机器人平台属于较为成熟的产品。

“回顾阿里的发展历史,包括阿里云应用,很多都建立在自身场景催生出的应用和服务。如客户投诉打电话,产生智能客服应用等。以往经验证明,场景孵化出技术和产品这个模式行得通”,阿里一位业务带头人分析。阿里云本身就是阿里孵化新业务/技术的典型案例。

阿里云诞生于2009年,从“阿里软件”和“阿里集团研究院”延伸而来,由马云等人牵头组建,当时正直阿里巴巴十周年之际,亚马逊AWS业务刚推出三年。

“敲下的第一行代码就是用来搭建’飞天’系统”。阿里的云计算服务由云计算接入平台和“飞天”系统两部分构成。其中,“飞天”系统作为阿里云服务系统的硬件支持部分,用于管理数万台服务器。一般用户不可见,是一套基于大型服务器的管理平台。

最早,阿里研究院设置在北京的“飞天小组”就开始做分布式操作系统。当时,“‘阿里云’、’阿里金融’都还处于阿里内部的内部创业小团队”,为了验证自身业务的可靠性,“阿里云”首先与“阿里金融”业务结合。

一部分小规模卖家由于缺少资产,在银行得不到抵押贷款。阿里金融就用阿里云上的卖家交易数据来判断其信用的可靠性。阿里云、阿里金融两块业务跑通后,开始正式对外推广云服务业务。

三、背后忧虑:“手榴弹造得再好,也造不出导弹来”

业务驱动模式虽然可行,“但以阿里自身的行业与社会地位来看 ,只停留在现有问题和需求,格局不够开阔”。阿里的“NASA”计划应运而生。

与Google X 、Facebook AI 实验室(FAIR)、百度 IDL等内部研究机构类似,阿里希望搭建一套更为完整的“科研”体系。“火力充沛“,阿里不差钱,仅仅2016年第三季度净收入就达171.2亿元。但苦于缺乏高精尖技术,不能再采用“游击队和兵工厂”的模式。

在分析阿里在人工智能领域的核心优势时,一位阿里云人工智能领域资深科学家认为,首先在于计算能力,其次是数据。“阿里巴巴的数据优势在五年前已经凸显,BAT各家的数据量都不会少。正因为面对大量的数据需要处理,云计算能力被充分挖掘和期待。见多才能识广。阿里正是因为有了过硬的计算能力,才能将触角触及到各个行业和应用”。

1)在新战略布局中,“芯片”业务被提及。关于是否将会与现有的个人系统YunOS业务结合,形成类似苹果的封闭生态系统时。阿里方面表示,“阿里自研芯片的迹象并不明显,更可能是与芯片厂商合作的定制化产品。现阶段,主要在服务器领域合作比较紧密。

2)在神经算法层面,iDST业务的最新研究成果,应用在杭州、广州等“城市大脑”项目中,不同于一般概念中“天眼”,视频分析系统主要用于交通优化,阿里云的作用在于处理数据,让视频监控数据真正能灵活用得起来。

3)用于“饿了吗”的外卖调度体系,在下单餐厅、送餐小哥、用户命令之间建立一套分配。可以实现6秒钟一次的调配速度。该套调度系统同样还可用于物流、停车场等场景。

4)千寻位置,是和军工企业北方工业成立的合资公司。与北斗合作提供高精度的定位技术。利用GPS技术,精度偏差在米的级别。采用天上卫星和地面基站配合的模式,可为车辆提供更精准的导航,动态状态厘米级别,静态在毫米级别。如监测山体滑坡位移;提供复杂的地面道路交通位置变化;无人机,精准农业领域。

5)此外,在机器智能方面,关于阿里投资的Pepper业务在中国市场的落地和推进,基于合资公司业务,阿里方面并没有透露最新进展。

四、先机:抢占量子计算赛道

阿里云人工智能领域资深首席科学家认为,iDST在阿里内部扮演着连接者和转化中间站的作用,将前沿的学术成果的连接和转化到应用端。

“阿里本身有注意到产业化的转变”,阿里云一位资深数据挖掘专家透露,其近期的主攻方向在于大脑决策。“用于信息的互联互通,类似于一个大脑式的控制中枢, 将视频、视觉、语音等各种数据和信息功能汇聚在一起,形成多条路径分支”。

在追求人工智能进阶的过程中,单点功能或性能的突破并不能价值最大化,如拥有千里眼、顺风耳只能在获取数据端实现优化,但人工智能最大的价值还在于帮助人类做决策和判断。

这个大脑中枢能够调动后备军。将各种传感器和设备收集到的数据集中处理,快速做出决策,并在决策过程中不断进行最优,这个决策结果是不完美、不准确、倾向于模糊的概率。

“为了实现这个目标,手段和技术不止停留在深度学习算法”,数据挖掘专家表示,量子计算技术是其当下正在探索的领域,正是由于其特性”量子计算技术的结果表征不是用具体数值和指令,而是一种百分比的概率表示。在既定规则下,机器学习能够在围棋等算法优势和速度有所突破。但仍不到决策层面。

量子计算,可用于模糊信息下的决策和优化,优化概念表征,其计算量超过深度学习上万倍,蕴藏非常巨大的机会点。量子计算机在未来五年内会加速人工智能时代的带来,而不是单纯的机器算法。此前,阿里云曾将云上量子安全加密数据传输服务开放,属于初步应用成果。

数据挖掘专家表示,这是一件开创性的事情,现在还处在试验的测试阶段,离成熟产品和商业化应用还存在一定距离。未来确定能够产出实际价值,会固化实践成产品,现在主要在垂直领域进行测试应用。

“机器学习或者说深度学习,并不是人工智能的未来,至少不是未来的全部”。

(来源:智东西)

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