因苹果的严苛要求市值15亿美元的GTAT突然破产;吃“苹果”长大的隐形巨头蓝思科技2014年净利润同比下降51.79%,如今靠政府补助;这两家企业给出一个教训:不要过分依赖苹果,但很多供应商仍喜欢抱大腿,如今,被“坑”的轮到了Imagination。

谈及苹果的A系列处理器所选用的 GPU,一直是出自 Imagination Technologies 的 PowerVR 系列。但有消息指出,苹果有自主研发 GPU 的计划。研发完成后,苹果将会停用 Imagination Technologies 供应的 GPU,这个消息之后其股价大跌六成了。

因过度依赖,被苹果“掏空”?

Imagination的PowerVR和高通的Adreno在移动市场的份额差不多。Imagination的PowerVR的主要客户是苹果,而且苹果是其股东之一,其总是优先将最优秀的GPU授权给苹果,久而久之众多客户就逐渐放弃了其PowerVR GPU,如今苹果放弃采用Imagination对它的打击可谓是致命的,因为苹果提供的收入占其整体营收的一半以上。

尽管去年股价总体上涨,但2016年对于IMG公司来说是悲喜交加的一年。收购来的业务一直没能创作高额利润,加上移动GPU业务收到ARM Mali GPU的冲击,直接导致Imagination 去年遭遇了历史上最大的亏损。原CEO离职,公司业务大改;随后不得不裁员200人(占公司总员工数约七分之一)来削减人力成本来填平亏损6150万英镑的大坑。而且从长远看,ARM“买CPU,送GPU”的模式近乎无解,Imagination Technologies公司走下坡路的时代已然到来。

IMG公司名字直译过来是“想象力科技”,那么,凭借他们的想象力,此前有没有预料到如今的遭遇呢?

每经梳理过往报道,还是发现了一些征兆。

去年3月,国外科技网站ARS Technica刊文称,苹果正就收购IMG公司进行“进一步对话”,导致其股价剧烈波动,该公司也不得不出面澄清传闻——他们承认了苹果与其有过谈判,但双方没有确定收购事宜。

苹果公司随后也有类似的表态,也承认了有过接触,但还没有收购的正式消息。目前来看,收购并没有进展。

虽然没有完成收购,但这并不代表苹果对IMG公司,或者说对于“掌握核心技术”失去兴趣。据Business Insider去年10月报道,苹果私底下挖走许多IMG公司的员工,其中不乏高级研发人员。

Business Insider当时报道称,从领英的档案上可以看出,至少已经有25位原IMG公司研发人员跳槽去了苹果,有六位是原来的高级研发人员。包括6月离职、7月就在苹果任副总裁的前COO John Metcalfe ,还有前高级设计经理 、硬件工程副总裁、高级软件工程经理等。

也就是说,IMG公司不仅面临收入骤降,“身体”被掏空的风险,其“心智”也在不断流失。而造成这样境况的根本原因,或许就在于对于苹果公司的过度依赖。

公开资料显示,苹果在全球有七百多家供应商,遍布世界各地,其中中国大陆地区的供应商有346家,位列全球第一,日本和美国分别为126和69家,中国台湾地区有41家,排在第四。

一旦苹果自身业绩下滑,或是出现业务调整,供应链上就容易出现状况,而供应商就会遭殃。比如曾经的明星公司——玻璃盖板供应商蓝思科技,就因被压价,业绩大幅下滑,创始人“女首富”周群飞的财富也大大缩水。

有网友评论称,世人都喜欢抱“大腿”,以为背靠大树好乘凉,不知道的是大树也会把阳光、养分都纳入自己怀中,等你醒过神的时候,或许悔之已晚。

而昨天微博上热传的一张图,则更简单粗暴地说明了这个道理……

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收购恐怕是Imagination唯一出路,中国企业或出手?

Imagination的PowerVR虽然被苹果放弃,不过其GPU性能其实还是十分出色的,采用了其GPU的苹果A10处理器的GPU性能为去年移动处理器中性能最强的,而GPU对VR和人工智能等新兴领域至关重要。

Imagination的另一项价值是它所拥有的MIPS CPU架构。Imagination收购MIPS当时是希望将自己变成一家同时拥有CPU和GPU架构的授权企业,以与ARM竞争,不过由于其自身经营和技术限制等问题最终MIPS在移动CPU市场被边缘化,并没能与其占有优势的GPU形成合力。

但是其CPU和GPU依然有很大的价值,对于业界来说重新打造一个CPU和GPU架构不难,难的是如何建立一个与此前的生态兼容的架构,而MIPS虽然在CPU市场被边缘化但是其近30多年的发展时间还是建立了一定的生态,全球还是有不少企业在采用其架构开发CPU;其GPU架构如今依然是全球三大移动GPU架构之一,在兼容性和性能方面都拥有强大的优势。

在失去苹果这个最大客户之后,Imagination继续独立发展的可能性越来越小,除了中国之外,其他国家并没有能力或意愿再采用Imagination已属于小众的CPU和GPU架构开发芯片。

由于信息安全等因素的影响,中国一直都希望建立自己的处理器和GPU架构体系,但是正如上所说重新建立自己的体系困难重重,而收购Imagination则是最快捷的方法。

当下ARM已被日本的软银收购,而目前中国几家实力较强的芯片设计企业如华为海思、瑞芯微等都是采用ARM架构开发芯片。MIPS其实早年也曾在服务器市场有一定的市场份额,是高端服务器芯片的代表,而服务器芯片正是中国努力的主要方向,收购Imagination则可以从根本上确保自己的信息安全。

Imagination当前的市值约4亿美元,对于中国来说收购它的话资金方面应该不是问题,而从中国企业收购高科技企业向来出手大方的做法来看估计它也能给予Imagination原有的股东方满意的出价。Imagination和被软银收购前的ARM都是英国企业,既然英国都能将ARM这样实力强大的企业出售了,收购Imagination的难度应该会更小,或许真有中国企业出手收购也未定。

在 Imagination Technologies公司股价大跌之后,ImaginationTechnologies公司市值不足2.5亿英镑,这点钱也就是北上广深几幢楼盘的价值。中资能否收购ImaginationTechnologies公司唯一要考虑的是,以美国为首的西方国家是否同意了。

或者说,中资需要的是时间和能耐,在几年之后,ImaginationTechnologies公司每况愈下之际,中资的收购成功率将会比较高,而这可以使国内获得MIPS CPU和PowerVR GPU。获得PowerVR GPU可以使国内GPU有一个比较好的起点。特别是ARM掌握在日本手中,且中美日之间关系不和睦的情况下,有MIPS做备份,可以防备日本在ARM授权上玩花样。

弃用Imagination自研GPU,苹果真能大获成功?

这几年苹果产品创新乏力,供应链专家库克其实并不擅长产品创新,从iPhone到iPad除了指纹识别几乎没有其他创新,iPhone7plus的双摄技术更是步安卓手机后尘,而我们看到,今年以来,人工智能、ARVR等都非常火爆,搞人工智能的Nvidia的股票一年就翻了三倍了,而苹果的股票一倍都不到,所以库克急需要一个新概念来拉动创新提升苹果市值,从GPU下手是不错的选择。

但是,苹果自研GPU真能大获成功?

苹果一直在储备GPU工程师已经不是秘密,从成本角度看,对于这家世界上最有价值的公司而言,资金更不在话下。这是苹果一直把他们的重要资源用于开发新GPU的第一个佐证。

在此之前,我们略知一二的苹果开发流程是,它们在GPU开发中使用了一种混合方式,基于Imagination的核心架构进行GPU设计,但越来越远离Imagination的设计。由此产生的GPU不只是照搬Imagination的设计——这就是为什么我们不再这样命名——但据我们所知,它们也不是从头开始构建的新设计。

有趣的是,除了确认了一些我一直怀疑的东西以外(坐拥如此之多的GPU工程师,苹果还要做什么?),我还发现了苹果的GPU路径非常类似其CPU路径。以苹果的CPU为例,他们最先或多或少地使用ARM内核,调整其A系列芯片的布局,用以开发它们自己的Swift CPU (A6),然后加速其Cyclone CPU(A7)的开发。苹果在GPU方面的路径是一样的;在对Imagination的设计进行调整后,苹果现在到了Swift阶段,正在开发自己的GPU。

这对苹果及其产品的影响可能是巨大的,也可能只不过是苹果芯片设计历史上的一个脚注。苹果会开发传统GPU吗?它们会尝试更激进的东西吗?他们会为Mac产品构建更大的独立GPU吗?只有时间会解答这一切。

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