在汽车行业中,自动驾驶汽车正在成为最热门的卖点之一。然而,作为无人驾驶汽车中用于检测和扫描汽车周边物体的重要部件激光雷达(光探测和测距)的供应短缺正成为自动驾驶系统开发与生产的瓶颈。

在过去一段时间内,有关激光雷达生产短缺的详细情况逐渐被披露。我所接触的供货商和分析师都承认,美国的Quanergy和Velodyne公司正在尽力向包括Continental、Denso和Ibeo在内的系统制造商提供单价250美元的激光雷达部件。最终这些部件制造商必须将产品单价降低到150美元以下才能满足供货商的需求,据Frost&Sullivan的数据披露。

就Velodyne公司而言,公司积压的订单可能长达6个月了,据该公司确认。

在优步对谷歌的Waymo诉讼案件(起诉优步从Waymo公司非法采购无人驾驶技术用于其无人驾驶项目)的回应中也间接提到了上述生产短缺。虽然优步间接引用了Velodyne公司,但在它的诉讼中写道,优步“在目前上路的所有汽车中使用了第三方(比如Velodyne)提供的商用激光雷达技术。”

014ednc20170526 图:Waymo的激光雷达部件呈锥形安装在自动驾驶汽车车顶上,但未来无人驾驶汽车用的激光雷达将被嵌入到汽车的前面、后面甚至任何其它地方。照片来源:Waymo。

“激光雷达技术跟不上测试所需的数量需求,商用的更少。事实上,优步自己开发定制激光雷达的原因部分是因为很难从商业来源获得足够数量的激光雷达传感器,”优步公司表示,“优步的主要汽车部件供应商均无法满足其对激光雷达的需求。”

然而,激光雷达供应问题不一定会限制研究实验室内的自动驾驶汽车开发。尽管有报告仍然表示滑铁卢大学的自动驾驶汽车项目因为激光雷达短缺被迫推迟几年时间,但滑铁卢大学WatCAR系管理主任Ross McKenzie表示,滑铁卢大学的自动驾驶汽车项目“不会延期”。Ross指出,WatCAR已有5年历史的Velodyne激光雷达产品虽然已经停止运行,但今年4月份已经被其它器件所取代。用于研究目的的新器件有望再继续工作5年,他指出。

商业背景

Velodyne希望在圣何塞新建的激光雷达工厂在今年晚些时候完工时能够弥补激光雷达生产短缺问题。虽然去年只销售了不到几千个产品,但公司认为2017的销量有望达到1万个。

“激光雷达传感器的需求量非常大,Velodyne公司正在努力满足我们客户不断增长的需求,同时提供尽可能最好的产品。”Velodyne公司的一位发言人表示,“即将在圣何塞建成的新工厂将显著提升产量,是向满足这一全球大量需求目标迈出的一大步……。在这些努力的基础上,同时伴随着今后几年自动驾驶汽车制造数量的迅猛攀升,我们有望抓住有利机会满足这一增长需求,同时继续向我们的客户提供他们所盼望的高质量产品。”

无忧无虑的OEM厂商

尽管生产出了点瑕疵,但奥迪新款A8轿车有望在今年晚些时候提供三级自动驾驶功能(虽然他们可能撤消悬而未决的立法)。三级驾驶含义是指在某些驾驶条件下司机可以靠汽车自己导航在高速公路行驶,虽然司机必须保持在任何时刻能够接管对汽车的控制。除了奥迪外,像宝马、梅赛德斯奔驰、特斯拉和沃尔沃等汽车制造商也有望在近期提供三级自动驾驶汽车,并计划最终提供四级自动驾驶功能,以便在有限的驾驶条件下收到提示时司机不需要恢复对汽车的控制。

在汽车共享领域,谷歌的Waymo、优步及可能的苹果公司都在准备提供自动驾驶汽车来代替按需服务的出租车。虽然目前激光雷达部件供应短缺,就像优步在对Waymo的抱怨响应中描述的那样,但这些公司在他们的长期规划中并没有披露供应链问题。

事实上,我们直接联系过的大批量OEM厂商(包括宝马、雷诺-日产联盟以及PSA/Peugeot-Citroen)都表示他们的自动驾驶汽车计划都在按部就班的执行。但至少从目前看来,这些汽车需要的激光雷达部件仍然处于紧缺状态。

“激光雷达是未来自动驾驶汽车中的一个必配部件,”Frost&Sullivan公司分析师Anirudh Venkitaraman告诉我,“这种技术仍处于初级阶段,仍然需要作进一步的发展。出错的可能性也是有的。”

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