近日,美国扫地机器人公司iRobot向美国国际贸易委员会提起了“337调查”,指控全球11家企业侵犯其6项专利,从而掀起一场波及全球市场的扫地机器人“专利大战”。

被诉11家企业包括:包括深圳市智意科技有限公司(以下简称深圳智意)、苏州莱宝电器有限公司(以下简称苏州莱宝)、深圳市银星智能科技股份有限公司(深圳银星),以及Bissell、Hoover、皇家电器制造有限公司、bObsweep、Black& Decker等。

在三家被诉的中国企业中,深圳智意有自有品牌的扫地机器人在美国市场销售;而苏州莱宝、深圳银星则属于代工企业,上述涉及的几家外国企业中,有几家企业的扫地机器人由这两家中国企业代工生产。

那么,由iRobot此番在美国发起的专利诉讼攻击,将会对扫地机器人市场产生带来哪些变化?如果应对不当,对涉案的国内企业会带来哪些风险?

涉案专利横跨12年 遍布扫地机器人“结构、移动及控制”等多领域

据了解,iRobot此番在美国据以起诉的专利共计6件,分别为:1)2004年10月26日获得授权的专利“用于自主机器人的多模式覆盖的方法和系统”(专利号:6,809,490,Method and system for multi-mode coverage for an autonomous robot);2)2006年12月26日获得授权的专利“机器人障碍检测系统”(专利号:7,155,308,Robot obstacle detection system);3)2013年7月2日获得授权的专利“自主地板清洁机器人”(专利号:8,474,090,Autonomous floor-cleaning robot);4)2013年12月3日获得授权的专利“覆盖机器人移动”(专利号:8,600,553,Coverage robot mobility);5)2015年5月26日获得授权的专利“自主地板清洁机器人”(专利号:9,038,233,Autonomous floor-cleaning robot);6)2016年11月8日获得授权的专利“用于自主机器人装置的远程控制调度器和方法”(专利号:9,486,924,Remote control scheduler and method for autonomous robotic device)。

“关于iRobot为何选择在此时起诉,不知道他们真正用意。但是可以确定,从认定侵权的六件专利申请的时间跨度,2004年到2016年底来看,仅搜集证据就要花费大量时间。”一位知识产权业内人士告诉记者。

的确,中国政法大学知识产权研究中心特约研究员李俊慧表示,iRobot作为知名的扫地机器人厂商,在扫地机器人领域积累了大量的专利。仅以中国为例,截止到2017年5月16日,iRobot公司在中国的发明公布数23件,发明专利授权数11件,实用新型专利数1件,外观设计专利数5件。

由此可见,iRobot起诉的6件专利授权时间横跨12年,最早可追溯到2004年;而从其专利内容来看,所涉领域包括扫地机器人的模式控制、障碍识别、移动控制以及远程操控等,基本覆盖了扫地机器人可能所涉及的大部分技术或特征。

简单说,iRobot此番发起专利诉讼可谓“来势汹汹”,且有势在必得的决心。至于被诉的3家中国企业是否构成侵权,还需要进一步审理。

如构成侵权 产品将在美禁售

“虽然现在尚不能断言被诉企业一定构成专利侵权,但专利所涉及的产品和商业上的销售和利益是分不开的,从337调查的行为来看是希望竞争对手的产品不在美国进行销售,最终目的是保护其美国市场的地位和利益。”李俊慧说,“337”指美国国际贸易委员会(简称ITC)根据美国《1930年关税法》第337节及相关修正案进行的调查,通常禁止进口产品或进口后在美国销售产品中的不公平行为及不公平措施。

“而这恰是此番被诉侵权的11家企业共同特点所在,这些企业都是向美国出口扫地机器人产品。显然,iRobot此番发起的专利诉讼大战,一旦认定构成侵权,其杀伤力颇大。”李俊慧说。

近年来,扫地机器人市场发展迅速,iRobot的市场份额约15%。其中,美国、中国是全球最大的两个扫地机器人市场。因此,iRobot选择在本土市场发起专利诉讼,意在分割或占据更多市场份额。

然而,同在机器人行业的泽达科技CEO王樨哲认为,从技术原理上来说,全球的扫地机器人在方案上应该都是相似的。至于是否侵权要看专利局的具体认定。可能是真的针对侵权的维权,也可能是一种商业策略。一般来说,专利纠纷往往耗时很长。成熟行业的大企业经常打来打去互相牵制,但小企业因为耗不起都会尽可能规避。而服务机器人行业整体上都还处在相对早期,大家“跑马圈地”的阶段,企业在这个阶段如果陷入专利纠纷的官司,那么很可能会错过这一波机会,机会损失可能会远高于直接的赔偿损失。

“鉴于iRobot起诉了11家厂商,3家中国厂商,其中2家还是代工厂性质,同时起诉的也有美国、加拿大等国的公司。我个人更倾向认为这起官司就是一起常规的知识产权官司。媒体所说的‘国货禁售’之类的都太夸张了,而且国内其他扫地机器人公司都没有被起诉可以侧面印证这一点。”王樨哲说。

专利战背后是市场角力

专利战只是表面,其背后是扫地机器人市场的快速上升。随着人力成本的提高,扫地机器人的需求在近两年持续扩大。

有专家表示,事实上,10年前就已经有扫地机器人的相关产品。当时价格高、智能性低,也导致了销量低。近两年机器的价格在下降,单价从万元降到千元,带动了增长,另一方面智能化程度得到提升,扫地机器人可以自动充电、智能规划路径。但是目前还没有一个品牌特别强势,大家都觉得有机会,处于一个快速启动期,也很容易出现专利战。

“现在扫地机器人类似于三五年前的空气净化器,这意味着接下来扫地机器人还有比较大的增长空间。”有关专家说。

与此同时,根据GFK市场调查公司的预测,中国扫地机器人市场在保持高速增长,2017年市场规模将达到75亿元,2018年则将增长到120亿元。“到2020年,该产品市场将出现积极增长。由于它能缩短日常打扫时间,深受生活节奏快的城市消费者欢迎。”有研究人员预计。

“正是看中中国巨大的市场前景,iRobot才会大打出手。但这并非扫地机器人行业特性所致,不仅是扫地机器人,任何创新集中或应用广泛的领域都存在大量的知识产权纠纷。比如,苹果三星年年打、天天打,只不过是新领域本身更吸引眼球,所以关注更多。”王樨哲说。

iRobot大打出手,被诉侵权的国产企业中为何没有科沃斯?

根据GFK数据显示,2015年中国扫地机器人市场零售规模在50亿元左右,这一数字在2017年将达到75亿元,2018年将增长至120亿元。

目前,国内市场已拥有几十家扫地机器人品牌,如科沃斯、iRobot、福玛特、地贝、Xrobot、海尔、美的、Prosenic、飞利浦和三星等。

此番在美国被起诉的三家国内企业,包括深圳智意、苏州莱宝、深圳银星等三家,类似科沃斯等更为知名的扫地机器人厂商并未被列入起诉对象,这其中的玄机何在?

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首先,iRobot在美国对其他国家的扫地机器人品牌或企业发起专利诉讼,是为了巩固其在美国市场的领先地位。

虽然iRobot在美国拥有超300件专利并在全球拥有超900件专利,但是,iRobot尚未在美国以外的市场发起专利诉讼。

其次,中国也是扫地机器人的重要市场,在中国有布局的iRobot并不希望与中国企业全面开战。

在当前起诉涉及的三家中国企业中,一家在美国有直接销售自己品牌的扫地机器人,另外两家则主要为其他外国企业代工。

由此可见,这次iRobot发起的专利诉讼并非针对中国品牌或中国企业。

其三,与科沃斯相比,深圳智意、苏州莱宝、深圳银星等三家企业专利实力较弱,iRobot的胜诉概率更大。

不过,对于涉案的国内企业来说,苏州莱宝、深圳银星主要从事代工,即使最终认定构成侵权,对这两家企业的影响也有限,而对深圳智意来说,一旦认定构成侵权,可能将意味着其会丢掉美国市场。

因此,被诉国内企业需要积极应对,合理利用包括专利无效在内的各种救济手段,此外,如若确实构成侵权,也可及早谈判达成专利许可合作寻求和解。

(整合自科技日报、lijunhui0507)

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