有很多关于物联网的讨论和大量实验,但至今尚没有使需求飙升、价格降低、催生一系列应用的“杀手级应用”。但有迹象表明,尽管看起来有点奇怪,互联照明可能就是这样的应用。在一个世纪以来基本保持不变的常见技术,可能成为第一个触发物联网革命的技术。

有一种说法:到2020年,物联网预计将覆盖20-50亿台设备。人们相信物联网将无处不在,几乎影响到现代生活的方方面面。但到目前为止,IoT应用虽然很有趣,但并没有足够的引人入胜,并没能按专业人士预测的那样,在市场上形成爆炸式增长。目前还没有足够的具有明显经济回报的使用案例来启动自我强化的市场增长。

业界在降低连接成本方面取得进展,但对于需求不断增长以及相应的批量生产价格下降以促成实际的市场起飞的连锁反应来说,进展尚不够快。预计有数百亿设备服务于如此广阔的应用领域,以至于单打独斗的方案无法实现具有显著生产成本效率所需的量。现在所需的是一种单一应用,其本身就可能产生数十亿设备的需求。

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下面来看互联照明。

人工照明(Artificial lighting)已经使用了数千年,电气照明则始于1880年。今天,地球上的每个大陆、每个国家,几乎每座城市、城镇和村庄都有某种形式的电气照明。但传统白炽灯的电能耗高,且能源成本逐步上涨,促使业界和政府寻求低功耗替代品。紧凑型荧光灯泡是第一次尝试,但事实证明LED是顺理成章的继任者。

但Silicon Labs公司的IoT产品高级副总裁兼总经理Daniel Cooley在接受采访时指出的却是:LED照明技术的日益成功,正在为接踵而至的互联照明铺平道路。关键在于,LED厂商不得不学习如何在灯泡中集成进电子元件,以及如何降低成本。“一旦有了这些,”Cooley说,“添加更多芯片就更加容易,就能创造出一款智能、具成本效益且同时能发光的电子产品。”

Cooley补充说,将IoT连接添加到照明,这种商业模式已经具有积极的投资回报。政府强制规定的降能耗的推动是一个因素。如果你可控制灯泡本身,你就会更容易地满足监管标准。若电灯本身可在房间(甚至走廊)没人时关闭,或可通过电话应用远程操控,就能显著降低能耗。

那么在新建筑中就可能降低成本。互联照明消除了将灯开关直接连接到灯具的需要。这不仅减少了大部分所需的接线量,还简化了建筑电气设计,同时提供了灯具和开关的安装灵活性。

但低成本并不是互联照明的唯一潜在好处。灯泡供应商可以将蓝牙信标等集成进灯泡,为零售商简单地通过更换灯泡设置位置服务提供了一种快速便捷的方式。互联照明的颜色和光强可以进行设置,则房主和汽车经销商及餐馆等零售商就能控制其环境氛围。

互联照明市场潜力巨大。据Cooley说,目前照明是每年1000亿美元的市场,每年销售的照明产品约40亿个。这是个比手机还大的市场。

当然还要克服市场上的很多障碍。传统上,灯泡、开关和灯具由不同厂商生产,它们正在成为互联照明市场的竞争对手,争夺控制光源的主导权。有可能,消费者仍然会希望至少看起来像标准开关的东西,而不是使用智能手机控制其房间的灯光。

就诸如本地无线网络技术等的选择来说,市场在相当程度上仍是各说各话。WiFi很方便,但功耗较大,而诸如Zigbee等方法则需要使用网关。尽管网关的吸引力越来越大(用户不希望掉线的互联网连接使其照明无法掌控)且可能催生新的售后服务,但胜出者仍不明朗。

据Cooley的看法,人们意识到,可能接近达成结束这种各自为政的局面。他估计,在12至18个月内,该领域将从现在市场上的六、七种选择减少到两三种,从而进入多家供应商能提供可互操作的互联照明产品的阶段。该过程已经在进行中,正如Autani和LG电子最近合作搭建的互联照明生态系统所宣示的那样。

一旦照明行业开始销售具成本效益且可广泛互操作的产品,采用率将会上升。随着需求增加,产量就会增加,这将有助于推动价格下降和应用的增长。这是一个杀手级应用的典型特征,因为随着互联照明技术成本的降低、安装基础的搭建,其他的IoT应用将能够借势而为,而本身就不再需要很大的市场容量了。