Joesph Broms是一位在医疗领域有20年工作资历的软件工程师,他开发了一款名为ProtoBricks的硬件设计工具;这种工具是内含数字电路的积木,能与市面上的乐高(LEGO)积木组合在一起,因此能让小朋友们边玩乐高积木、边学习打造数字逻辑电路。

ProtoBricks (如上方大图)已经在Indiegogo展开群众募资,目标是在接下来40天筹得10万美元,好让该产品能顺利迈进出货阶段;其预定出货时程为明年6月。Broms在接受EE Times专访时表示,他很久以前仍在大学上数字电路设计课程时,就产生最初的概念;7年前,他自己的小孩已经会玩乐高积木的时候,他才开始真正认真投入这个开发案。

目前市面上充斥着各种能展示模拟电路设计的电子开发工具,Broms认为ProtoBricks能获得更多孩子们的共鸣,因为它能与乐高积木兼容、能结合数字电路:“我没有看过有其他人尝试教导小朋友数字逻辑。”

这些日子以来舆论有不少话题在讨论我们的下一代似乎对科学、工程与数学兴趣缺缺;就像很多其他人一样,Broms认为任何能激发孩子们对电子工程兴趣的东西,是这个问题的解决方案之一,他相信小朋友会被ProtoBricks吸引:“要是让孩子们能了解编程、了解电路如何运作的东西,才能对培养理工人才有帮助。”

在Broms着手开发ProtoBricks的7年来,很多情况都有所改变,甚至在他完成第一个产品原型的5年内;当然,像是Indiegogo这样的群众募资平台崛起,让Broms以及其他发明家能够取得开发项目所需的资金,而“创客/自造者”(maker)运动的兴盛──以及相应而起的3D打印以及客制化电子制造技术演进──也降低了像Broms这类人的产品开发门坎。

他表示:“我第一次的电路板采购成本一片大约就要2,000美元,因为制造商无论你需要的数量大小,都要以相同的批量计价;但到了2013年,电路板的成本大幅下滑,因为像是在Houston的Macrofab (Broms的供货商)这样的客制化制造商,不同类型的电路板能以单价计算,也让ProtoBricks等开发案能降低陆续开发一代代产品的成本。”

“所以现在不用到2,000美元,电路板的成本约20美元;”Broms预期,制造供应链的本质变化,以及小额资金募集的机会增加,将会有更多像是ProtoBricks这样的利基型产品出现:“现在对业余工程师来说有一系列的产品开发机会,这在甚至5年前都还是不可能实现的。”

(原文发表于Aspencore旗下EDN姐妹媒体EETimes,参考原文:eetimes;Judith Cheng编译)

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