近年来,随着智慧城市、智能汽车和无人机/机器人等市场兴起,摄像机应用得到大幅拓展。同时,由于受到智能手机市场挤压,传统相机厂商又面临技术重组和市场转型压力。三十年河东三十年河西。在图像处理领域,由原富士通半导体SoC半导体部门与松下半导体部门合并组成的Socionext Inc.(以下简称“索喜科技”)深谙此道,该公司Milbeaut图像处理器在这个领域也是赫赫有名。图像处理工程师面临的最大设计挑战为何?哪些具体应用又在向好?传统监控摄像机有哪些弊端,又该如何解决?另外,前不久运动相机厂商GoPro新的运动相机GoPro Hero6 Black产品发布,其性能翻倍就是由于和索喜科技合作开发定制处理器所致。日前,索喜科技副总裁兼影像解决方案事业部部长内藤贡先生来华,对于这种种问题和市场关切向本刊进行了全面解读。

20171116-Socionext-1 索喜科技副总裁兼影像解决方案事业部部长内藤贡

1. 能介绍一下索喜科技及您负责的事业部所涉及的业务领域、关键技术及目前的整体市场情况吗?

索喜科技的主要技术核心涉及三大块:影像、网络和计算。我所负责的部分是影像,特别是我所在的事业部,在半导体产业有很长的历史。我们从2000年就开始了这个业务,现在已经有17年了。

我们与很多客户合作,先后从相机(数码静态相机DSC和数码单反相机DSLR),手机/智能手机,拓展到监控摄像机、无人机和汽车(视频)和机器人(机器视觉)领域。我们的SoC解决方案有两个竞争优势;影像质量和超低功耗。对于DSC和智能家居领域,低功耗特性非常关键,因此我们尽可能满足客户的低功耗要求。

我们最近的一项成就是和GoPro公司合作开发新的运动相机。该公司前不久发布了GoPro Hero6 Black运动相机。该相机增加了4K/60p视频的拍摄能力,并加入了1080/240p慢速视频的拍摄能力。其采用的定制GP1处理器就是和索喜科技合作的产品。GoPro通过和索喜科技合作,使性能翻倍。功耗很关键,如果性能翻倍,功耗也翻倍,那他们就不可能采用这个方案。这是GoPro的一个特别产品,低功耗是一个优势。

20171116-Socionext-2 GoPro Hero6 Black运动相机

2. 能否介绍一下索喜科技在各地区及各项技术的业务占比,您事业部又是什么情况?

我们的业务大约有一半在日本,30%在亚洲,美国和欧洲各占10%。索喜科技的产品分为定制型和标准型两大类,定制产品占比在一半以上。我所在事业部的业务,由于和GoPro合作,美国成为占比最大的部分,亚洲是占比第二大部分,日本是第三。

3. 众所周知,高端相机十有八九都是日本品牌。索喜科技与中国本土相机制造商是否有所合作,又提供哪些技术和设计支持?

虽然高端相机品牌主要在日本,但是中国和台湾也有一些DSLR相机厂商,并且中国也有很多摄像机厂商。中国的相机厂商虽然不多,但是中国是最大的市场(占全球一半),并且有很多的监控摄像机厂商——前三大监控摄像机生产商有两家就在中国。我们在与这两家中国公司合作,也在和其他中国公司合作。我们在中国尤其是深圳有很多客户。合作伙伴则包括镜头厂商和模块厂商(模块会集成摄像头传感器ISP)。

至于技术和设计支持,我们在香港和台北都有办事处,覆盖整个亚洲客户;并且在中国也有市场和产品服务人员,与客户持续沟通。

4. 对于图像技术领域,能否谈谈目前工程师遇到的主要设计挑战有哪些,索喜科技又提供哪些应对解决方案?

图像设计最主要的挑战是图像质量。对于图像质量,索喜科技提供标准化模块。但是不同公司、不同应用有不同要求。某些公司可能对标准化模块非常满意,而某些公司可能就不满意。对于客户不满意的情况,我们会跟他们去沟通、调整,最终满足他们的要求。我们在图像质量方面对于各种应用都有丰富的经验。同时,我们提供图像设计工具,供客户方便容易地使用。99%的工作在于工具,剩下的1%在于人。

另外,图像质量也取决于镜头和图像传感器,因此我们与图像传感器供应商也有紧密合作。

5. 索喜科技在工程师设计产品时提供哪些设计支持,比如工具、交钥匙解决方案等?

交钥匙解决方案对于客户来说很好,但是不同应用有不同需求,我们会有针对性地给客户提供交钥匙方案。同时,我们还为客户设计提供SDK,也为客户提供不同的参考设计,提供所有BOM表,以及PCB布局数据。因此,客户可以用不同的参考设计来设计自己的产品,这样就可以减少设计时间。

6. 能否谈谈索喜科技看好的关键应用市场、索喜科技相应的投入,又有哪些在研发的新技术方便透露?

由于我们的主要技术核心在计算、网络和影像这三个部分,我就从这三方面来谈。

计算并非标准的计算。我们研发的是多核处理器,这和Intel的不同。我们的多核处理器有两大应用,一个是电子商务,一个是服务器。我们的处理器有很多内核,对于多任务处理很有帮助。例如对于电子商务,同一时间会有很多客户下订单,因此数据中心需要有非常短的时延,否则服务器久久不能响应,客户就会生气。对于搜索引擎来说也很类似,比如百度等搜索引擎公司有很大的计算资源。我们的服务器可以很快速地接收用户需求。而对于搜索引擎服务器的关键部分,那可能采用的就是Intel处理器,那是另外一个范畴。

对于网络基础设施应用,我们涉及有线和无线两大部分。有线指光纤,城市到城市通信应用,无线是基站到基站通信,我们为这些应用提供SoC。这些应用包括长距离通信和城域网通信。在中国,我们有两个提供网络系统的大客户,在此不方便透露客户名。

图像技术包括图像捕获(比如拍照,这也是我们部门所涉足的领域)和图像显示(比如电视机,现在市面上的电视机分辨率最高到4k,索喜科技有相应的SoC解决方案,同时也有8k SoC解决方案)。另外,汽车上也越来越多地加装摄像机,这也是我们一个重点投资领域。不只是我的事业部,其他事业部也在投入汽车领域,比如汽车显示器。另外,对于智慧城市建设,我们事业部也提供智能监控摄像机解决方案。另外,我们也有AR/VR解决方案。我认为这些市场在中国很有潜力。

7. 相比传统的监控摄像机解决方案,索喜科技解决方案有哪些优势?

我们的监控摄像机SoC除了具有优秀的图像质量外,还提供了视频分析功能,例如可以识别人、物,甚至是移动物体,还支持人脸辨识功能。传统上,这些功能是放在服务器侧完成。摄像机只负责将视频流传送到服务器,服务器上装有软件来完成这些功能。这种做法效率不高,摄像头到服务器有延时,并且服务器要求很高的处理能力。因此,我们将这些功能移到了摄像机SoC,来降低服务器的处理、功耗以及成本。

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8. 近日有报道说,由于受到智能手机挤压,相机市场大幅萎缩。您认为,未来智能手机和相机会如何共处?

手机摄像头这些年性能确实提升许多,但是对于特殊应用场合,摄像机仍有市场。比如索喜科技合作伙伴GoPro的运动相机可以清晰捕获滑雪或跳水动作。而对于这些场景拍摄,用户很难用手机完成。此外,DSLR的图像质量还取决于图像传感器和镜头。目前手机用CMOS图像传感器(即感光元件)最大是1/2.28英寸,而DSL传感器最大可达2英寸以上。图像传感器越大,拍照质量越好。镜头是另一个重要因素。DSLR的镜头也大得多,而且采用了很多技术来提高图像质量。我的观点是,虽然手机摄像头看上去可以做几乎任何事,但是市场上仍会有DSLR等摄像机需求。

9. 您是否有中国品牌合作案例方便分享?客户通过和索喜科技合作获得了哪些竞争优势?

在中国,我们有一个客户是美图,他们使用我们的ISP有三四年时间了。他们开发了美颜功能,对图像质量有很高的要求。因此我们也是和他们保持紧密合作。同样,我们在中国的一些手机客户也对图像质量提出了高要求。

10. 又到岁末年初时,能否对索喜科技及您所在事业部的业务做下年终总结,并对明年的业务发展做下计划和展望?

索喜科技今年的业绩比去年有10%的提升。由于我们和GoPro的合作,我所在的影像解决方案事业部业绩提升更多。对于未来,我们有客户在做360°鱼眼拼接摄像头,这样的客户在中国大陆和中国台湾都有很多。比如理光theta相机(用作手机配件),它仅使用两个背靠背镜头,就能够进行360°全景拍摄。全景相机还可以用到汽车、无人机、VR头盔等应用中。另外,谷歌推出了一种180°的VR电影格式——VR180,它也是采用2个摄像头,这对于全景拍摄、VR/AR市场也是利好。

另外,市场上也有其他360°全景拍摄解决方案。虽然有些方案也是采用2个摄像头,但是可能每个摄像头是对应一个SoC,而索喜科技的是一个SoC就可以支持2个摄像头,因此可以降低成本。另外,我们支持的是4k拍摄,而友商可能只支持到全HD。

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