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Imagination让英国终于开始忧虑技术外流风险?

2020-05-09 11:54:35 Nitin Dahad、Barb Jorgensen 阅读:
英国国会的外交事务委员会(foreign affairs committee)举行了一场长达3小时的听证会,找来Imagination前任与现任三位执行长与会,针对是否该保卫这家公司在英国开发之智慧财产不被他国掌控的议题接受公开质问。

原本打算任命四位中国投资者担任董事的处理器IP供货商Imagination,因为被总部所在地的英国政府“关切”而临时喊卡,接着又发生执行长被迫下台的“宫斗”戏码…最新的情节发展是,英国国会的外交事务委员会(foreign affairs committee)举行了一场长达3小时的(在线)听证会,找来Imagination前任与现任三位执行长与会,针对是否该保卫这家公司在英国开发之智慧财产不被他国掌控的议题接受公开质问。iCOednc

受邀参与这场听证会的Imagination关系人,包括曾担任该公司初创时期执行长的Hossein Yassaie,不久前被迫下台的前任执行长Ron Black,还有看来与前两位站在对立面的现任代理执行长Ray Bingham;Bingham也是Imagination所有人、风险资本业者Canyon Bridge共同创办人暨合伙人。听证会的问题核心聚焦于Canyon Bridge试图任命中国投资人代表担任新董事的适当性,还有英国政府是否应该扮演出手保护本国研发IP的角色。iCOednc

当然,上述议题都没有在这场听证会中取得结论。英国国会外交事务委员会也在听证会中打算严格审查英国外交与国协事务部(Foreign and Commonwealth Office,FCO)是如何评估“潜在敌方”是否试图掌控一家英国企业或取得重大影响力,还有FCO又应该在何种情况下出手干预。该委员会也着重于探讨在即将出炉的国家安全与投资法案中,还需要添加哪些保障措施以确保FCO能在决策过程中充分发挥作用。iCOednc

“钱途”看好的中国市场

Canyon Bridge在2017年收购Imagination,有一部分资金来源是来自大股东、幕后支持者为中国政府的资本业者中国国新控股(China Reform Holdings);而Imagination为挽救持续衰退的营利,将中国市场视为成长的动力来源。iCOednc

不久前Imagination打算让来自国新控股的代表进入董事会,据说就是为了借重后者在中国市场的专业与经验。但在外人看来,中国(政府)对Imagination施加的影响力似乎有点“超过”…对此Bingham表示,来自外部与内部的反对意见是立即发生的,因此上述提案被取消了。iCOednc

不只是像Imagination这样的IP业者认为中国是大市场,Apple即将推出的5G手机也看好中国市场,寄望透过与中国移动(China Mobile)等当地电信业者的合作带来成长。科技产业需要中国市场,而中国则需要来自国际的技术;有些(西方)业者私下表示,与中国之间的政治龃龉会损害他们的商机,特别是较小型的新创公司,这甚至可能成为影响存亡的关键。iCOednc

然而各国政府都担忧中国带来安全风险。对此参加上述听证会的任何一方都无法提出见解,有鉴于话题的敏感性,各自有小心谨慎的理由;但这难以阻挡政治人物们提出有关Imagination智财的尖锐问题,像是那些IP是否可能被中国复制?还有中国若取得了Imagination的经营权,是否会为英国带来国家安全风险?iCOednc

商业利益vs.国家安全

与多数其他国家一样,英国尝试在政府的监管与商业自由之间取得平衡。表面上看来,Yassaie似乎反对中国(特别是国新控股)取得Imagination的所有权,但值得玩味的是,从2017年该公司被收购到现在,他才出声表示其IP对于英国具有战略重要性。iCOednc

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Imagination的全球研发据点与负责技术项目。(来源:Imagination)iCOednc

刚下台的Imagination前一任执行长Black来自美国,他则于听证会上提及美国有一套安全措施以防范不良行为,而每一家公司在策略发展上都面临管理与降低风险的挑战;“在可以与不可以之间有一条界线,但因为这有很大程度取决于业务,确实需要一套风险评估框架。”iCOednc

他认为,相关的考虑应该聚焦于来自海外的控制──诸如某项技术是有多个来源或是专有?该项技术对于国家经济的影响力有多大?还有能够采取什么措施来防堵恶意行为?──只要有一个公有的框架,就能警告行为不良者。iCOednc

但Black其实先前担任Rambus执行长一职时,就曾于2018年5月透过与中国IC设计业者兆易创新(GigaDevice)合资成立的公司Reliance Memory ,将Rambus的RRAM技术授权中国。透过这种方法进入中国市场是IP业者很常见的情况,包括Arm在内。iCOednc

2018年Arm也于中国成立合资公司,当时该公司接受《EE Times》采访时表示,中国客户偏好采购中国自主开发的技术,因此透过合资公司的成立,能实现为中国本地市场量身打造的Arm半导体IP,并为中国的合作伙伴带来符合中国市场需求的更广泛技术组合。RISC-V处理器核心业者SiFive也在中国成立了赛昉科技(SiFan),以利中国市场的推广。iCOednc

危险平衡

英国国会外交委员会成员对于中国透过收购或投资外国业者以取得西方技术的担忧其来有自:一家研究机构GlobalData统计,光是2020年一至四月,就有57笔中国业者的海外收购交易,总价值达99亿美元,海外投资金额则达45亿美元,对象包括香港、美国、英国、德国、法国、加拿大与印度公司。iCOednc

GlobalData分析师Aurojyoti Bose表示,中国业者收购经营不善的海外资产,在众多紧缩海外直接投资(FDI)的国家,仍受到政府主管机关严格检视,例如欧盟就是其中之一。因此对于各家企业来说,需要兼顾业务经营需求以及对可能会伤害其交易与现金流的政治干预(例如美国的外资投资审议委员会)保持敏感度,就像是走在钢索上。iCOednc

英国的无晶圆厂半导体业者对海外客户依赖度高,如果也实施像是美国外资投资审议委员会(CFIUS)那样的官方组织,就有可能让新创公司或是小型的IP业者因此迁往政府政策更务实的其他国家。可惜,尽管Imagination对英国国会的简报数据一再强调其IP不会威胁国家安全,也无意将总部迁往中国,议员们似乎并不满意。iCOednc

英国国会外交委员会成员将5月底之前,针对外资收购英国企业的案例收集更多事证,以进一步探讨政府部门应该在其中的角色,以及国家安全风险评估框架、适合干预的情况,以及防堵海外不良行为的安全措施等等议题。iCOednc

(参考原文 :Imagination Inquiry Exposes Wider Risk of IP Sales to China,By Nitin Dahad and Barb Jorgensen;Judith Cheng编译整理)iCOednc

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