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新创公司挑战英特尔数据中心霸业

时间:2019-11-27 作者:Brian Santo 阅读:
今年才成立的新创公司Nuvia开发出新款CPU服务器核心与SoC,计划在数据中心市场向长久以来寡头垄断的英特尔下战帖...

一家由三位前苹果(Apple)工程师连手成立的新创公司Nuvia近来初露头角,并将在数据中心市场向英特尔(Intel)下战帖。针对数据中心市场,尽管像AMD和Arm等公司长久以来一直在此领域发起攻势,但英特尔多年来仍持续占据90%以上的占有率。

该公司营销副总裁Jon Carvill表示,Nuvia计划打造一款CPU服务器核心与相关SoC,期望较同类的其他产品更能提升性能方面的“步进功能”(step-function),同时可在当前数据中心的功率限制内运作。

Carvill说:“这是一款专为性能领先而设计的产品——其他的就更不必多说了。”因此,他并未提供其他任何细节,包括该公司可能选择的核心等。

但挑战一个业界巨擘近乎垄断市场的目标可说是相当“狂傲”的目标,尤其是对于一家新创公司而言,然而,提出这一目标的人也不是什么等闲之辈。

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Gerald Williams III

他们都曾经是Apple的前员工。Nuvia执行长Gerard Williams III曾经在Apple当了近十年的首席CPU架构师,而在那之前的十年则是ARM研究员。硅工程资深副总裁Manu Gulati曾经先后担任Google消费类硬件首席SoC架构师以及Apple首席SoC架构师(长达8年)。系统工程资深副总裁John Bruno曾经是Google系统架构师,致力于 “推动SoC定义、竞争性能和功耗分析等领域”。在那之前,Bruno也曾经任职于Apple和AMD。

该公司并未透露有关现正设计的服务器核心任何细节,而仅强调这是一款从头开始(clean-sheet)的全新设计。因此,Carvill说,即使提供性能目标也可能暴露太多。但他说,Nuvia将针对两代服务器性能渐进式提升之处提供step-function的进展。

CPU设计人员数十年来一直沿用摩尔定律(Moore’s Law)定义的曲线,每一世代都获得了可预测的渐进式性能提升。Nuvia由于承诺可提供step-function以提升性能,目前正计划在某方面超越曲线的进展步调。

有许多方法可以做到这一点,包括架构优化(即Nuvia试图实现的clean-sheet架构)、找出与内存互动的理想途径,以及互连优化。

数据中心堪称吃电巨兽,因此,数据中心所采用的每一种产品——从铜缆到处理器核心等,都必须尽可能以最低功率运作。

IC设计人员必须致力于管理功耗的其他产品领域之一还括智能型手机和穿戴式装置,而这也是Nuvia创办人累积有丰富历炼之处。

Carvill说:“以我们现有的人才和创办人的经验来看,我们的强项在于那些基于热限制波封的行动SoC领域应用,并为其添加一层性能,而这是数据中心前所未见的,…这能够实现那些超大规模业者所需要的性能提升,以利于其在受限的功率波封(power envelop)范围内处理和交易所有的数据,因为我们的技术并不会让这些数据中心增加更多功率。”

功耗的管理一向是Arm擅长的领域,但是,无论是Arm或是其授权客户,都未能成功地将其专业知识落实于为数据中心设计的产品中。

而当被问及与Arm有关的问题时,Carvill说:“我还没有见过这一生态系统中有哪一家业者能够打造基于性能领先的数据中心产品。在此领域中所做的每一件事都先以更低功耗而折衷了性能。但我们并不会如此权衡功耗与性能。”

本刊并与Tirias Research分析师Kevin Krewell和Jim McGregor交换过意见。他们认为,市场上已经有两家独立的Arm服务器处理器供货商——Ampere和Marvell。此外,还有为华为(Huawei)提供芯片的海思(HiSilicon)。

Krewell问道:“如果一家公司想要打造Arm服务器处理器(但他们避而不谈),但问题在于他们能提供AMD、Intel、Ampere、Marvell和IBM (Power)所无法做到的优势吗?”

除了提供clean-sheet的翻新设计,Carvill并未谈及任何有关Nuvia核心的信息。Tirias的McGregor表示,从头打造的设计能够显着提高性能,“只要看看AMD Zen架构就知道了。AMD充份利用了许多不同的CPU设计与架构来打造Zen。因此,我认为AMD仍在这个领域占有重要地位。”

他接着说:“软件才是关键。过去20年来,我们已经看到许多公司尝试使用不同的架构,而软件始终是其中的关键。”

Nuvia最近还募得了5,300万美元的资金,该轮融资包括硅谷知名的创投业者Capricorn Investment Group、Dell Technologies Capital、Mayfield与WRVI Capital,以及Nepenthe LLC.也参与了此次融资。

Carvill说:“这实际上只是A轮,所以还只是个开始。我们打算招聘更多人才,并完善我们的原始架构。这笔资金将有助于我们展开一个好的开始。”该公司目前有60名员工,预计在年底前增加到100人。

但正如Tirias的分析师所指出的,5,300万美元连投片一款芯片都不够。Nuvia还需要这个数字的很多倍。

Nuvia能成功吗?超大规模业者相当清楚其实力,如果真的能以明显的成本优势带来‘step-function’的性能提升,他们将立即大规模地全面升级其设备。当然,这必须是Nuvia有能力兑现其承诺的前提。

McGregor评论道:“我宁可看到一家公司‘少承诺但高报酬’。如果一家公司一出现就想问鼎整个世界,很可能会把人给吓跑!”

 (原文发表于ASPENCORE旗下EDN姐妹媒体EEtimes,参考链接:Nuvia Aims to Knock Intel Out of Data Centers,编译:Susan Hong)

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Brian Santo
EETimes美国版主编。Brian Santo已经为多家出版物撰写技术文章达30年,包括Electronic News、EE Times、IEEE Spectrum以及其最近担任CED主编的一些出版物。 他文章涉及的主题包括测试与测量、半导体生产、消费电子、军事电子、有线网络、宽带、无线技术等等。 他在俄勒冈州波特兰的住所外工作,所以请忽略他办公室外嘎嘎叫的鸡。
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