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Sub-GHz授权频段争抢LPWAN地盘

时间:2019-07-29 作者:Rick Merritt 阅读:
尽管LoRa和NB-IoT两大技术阵营仍各据一方,两家新的竞争业者已在此领域悄然崛起,他们正着眼于一个你可能忽略的领域——800-900MHz频段频谱,期望为IoT创造新的授权网络...

尽管LoRa和窄频物联网(NB-IoT)两大技术阵营仍各据一方,两家新的竞争业者已在此领域悄然崛起,他们正着眼于一个你可能忽略的领域。美国Iota Communications和Anterix近来开始大量购买800-900MHz频段的频谱,期望为物联网(IoT)创造新的授权网络。

两家公司正竞相利用在美国联邦通讯委员会(FCC)的一些成果,重新组织一部份的Sub-GHz频谱。Iota专注于建筑物自动化,而Anterix则针对公用事业,两家公司都分别拥有大量的频谱资产,并正积极募资中;不过,他们至今尚未真正建立网络或营运。

这两家公司都处于早期发展阶段,仍在定义其服务级产品。因此,分析师们可能尚未注意到他们。目前,这一领域的分析师们正积极关注于LoRa和NB-IoT等占主导地位的低功耗广域网(LPWAN),以及今年首次亮相的Wi-Fi HaLow。

LoRa采用免授权的800-900MHz频段,这一频段虽然价格较低廉,但易于受到干扰,用户必须自行建立网络。NB-IoT则是低成本版LTE,通常采用较高的频率,但覆盖范围与穿透能力较ISM频段较弱。

Iota Communications执行长兼共同创办人Terrence DeFranco说:「目前还存在一个尚未开发的市场,我们可以为其提供强大的800-900MHz的IoT服务。」

Iota在2013年成立时称为Solbright Group, Inc,致力于为终端用户打造专用网关以及开发IoT应用,并与大同公司(Tatung)、意法半导体(STMicroelectronics)等业界伙伴共同合作。

DeFranco说:「我们尝试利用蜂巢式(Cellular)、Wi-Fi、蓝牙(Bluetooth)、Zigbee等任何可行的技术,但有时由于连接能力不足而导致失败。」

例如,一项为纽约市克赖斯勒大厦(Chrysler Building)实现自动化作业的计划「尝试利用不同的行动营运商网络从建筑物中进行回程,但其成本高昂,而且我们的应用程序(app)无法发挥作用。」他说:「Cellular是IoT的主流技术,适用于许多应用程序,但它仍然相当耗电,而且提供的是许多应用程序不需要的宽带链路。」

为了寻找解决方案,Solbright在去年8月收购了LPWAN供货商M2M Spectrum——着眼于该公司所拥有的800MHz频段——根据Link Labs的Symphony协议执行LoRa技术的一项变化版本。DeFranco说:「这项开发中的网络正在寻找App,而我们提供的应用则需要连接能力。」

Solbright在FCC中看到了一个足以为全国网络打造频谱的机会,并将公司名称改为Iota,象征展开新的旅程。「我们认为800-MHz授权网络将会成为重大的差异化因素。」

Iota、Anterix力推IoT授权频段

FCC的目标是针对177个地理区的大约900 MHz,授权多达16个通道。购买该授权的公司必须在信道上建立双向网络。Iota已经拥有足够的频谱可覆盖美国一半以上的网络。FCC最近还将会为其提供足够覆盖全国约90%的频段。

截至目前为止,Iota已经建造或租用了221个站点,并且为其装配了2,000美元的基地台,足以覆盖半径为3-5英哩的范围。自动化的智慧建筑也将成为广播电台,以填补都区网络。DeFranco说:「我们正将扩展中的网络与应用程序的销售结合起来。」

Iota采用Semtech的LoRa收发器,设计了自家的800MHz网关规格,并由大同公司和精英计算机(Elitegroup)进行制造。该硬件产品预计将在年底前就绪,支持网络将在2020年初上线。

Iota的客户通常就是希望自动化能源营运以提高效率的建筑物管理人员。在90天内,其目标在于发布基于软件的服务,以及在其网络上执行分析。DeFranco说:「我们就像是监控建筑物能效的Fitbit,拥有类似WebMD的知识库。」

等到Iota开始从建筑物自动化业务中取得成长动能,将会开始授权其他服务供货商使用其网络于更多应用中。他说:「其他还有许多IoT应用也都可以透过像我们这样的网络提供支持,因此我们将销售具有连接功能的应用平台。」

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Terrence DeFranco(来源:Iota Communications)

Iota现正进行场测,以确定其网络的数据速率、范围以及其他细节,目标订于今秋发布。该公司预期将具有为特定区域支持每信道约数十万个装置的能力。

Iota估计,打造一个全国性的网络将花费高达5,000万美元,加上额外频谱的成本甚至更高。到目前为止,该公司已集资8,500万美元了,并预计将再集资6,000万美元,其中一部份来自于其创建的个人投资财团,另一部份来自公共市场。

Anterix则由Nextel的前任主席和前执行长共同成立。Nextel由于新的程序问题已将800-900MHz频谱归还给FCC。Anterix最近集资了1亿美元,并拥有一家大型私募股权支持者,主要依靠创办人曾经成功地建立Nextel,后来已出售给Sprint。

Anterix采取与Iota不同的策略,计划利用其创办人传承的蜂巢式技术。该公司将其授权网络形容为拥有5G开发蓝图的私有LTE之授权网络。

Anterix向Sprint购买了900MHz的频谱和设备,使其美国拥有最大的900MHz频段,覆盖范围包括阿拉斯加、夏威夷和波多黎各。根据其最新的财报,它在美国前20大都会区市场900MHz频段的399个频道中平均占据约60%,覆盖了大约70%的美国人口。

2019年2月,Anterix打造了一个推动IoT至电力网络的业界组织,锁定于为电力公司供电。这一公用事业宽带联盟(Utility Broadband Alliance)至今共有16名成员,包括Ameren、思科(Cisco)、爱立信(Ericsson)、通用电气(General Electric)、Motorola Solutions、Multi-Tech Systems以及Sierra Wireless等。

Anterix出租了部分频谱,包括向摩托罗拉(Motorola)提供一些频段,摩托罗拉在2014年为此支付了750万美元。摩托罗拉还向该公司投资了1,000万美元。

目前还不清楚Anterix何时会推出其网络,或是其产品将会是什么。但该公司并未接受采访。

Anterix至今每年的营收仅为600万美元。该公司年报中指称,「自其成立以来,公司每年都招致净亏损,包括截至2019年、2018年和2017年的3月31日止,财政年度的净损失分别为4,200万美元、2,460万美元和3,920万美元。」

Iota的DeFranco说:「我们着眼于同一领域的不同应用。彼此交换过意见也进行了一些讨论,就算要进行整并也很合理,但目前尚未提及。」

(原文发表于ASPENCORE旗下EDN姐妹媒体EETIndia;参考链接:IoT Nets Eye LoRa, NB-IoT,编译:Susan Hong)

 

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Rick Merritt
EE Times硅谷采访中心主任。Rick的工作地点位于圣何塞,他为EE Times撰写有关电子行业和工程专业的新闻和分析。 他关注Android,物联网,无线/网络和医疗设计行业。 他于1992年加入EE Times,担任香港记者,并担任EE Times和OEM Magazine的主编。
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